First World War Generals

20. 10. 2015 | 10:45
Přečteno 2478 krát
They didn’t all lurk in chateaux behind the lines, scoffing lobsters and caviar. Eighty British generals were killed between 1914 and 1918 while visiting the trenches, and in some cases taking part in attacks.

The idea that staff officers were cowards took root in the flood of First World War literature which poured forth a decade after the armistice. The poets, many of whom died, took a mordant line: generals were fat, ruddy-faced buffoons who cheerfully sent men to pointless deaths while safely ensconced in five-star accommodation. The auto-biographers were less inclined to caricature but no less ready to condemn the generals for heartlessness and stupidity.

It is this image of the staff which still informs our ideas today. We don’t like nuances.

Revisionist historians like Gary Sheffield have tried to encourage a balanced view. But we prefer a Manichean picture: lions led by donkeys, in Alan Clarke’s absurd account, which he confessed was fraudulent, full of made-up quotations: a tabloid fable masquerading as history.

What is the truth?

Some of them were stupid, but they didn’t last long. Some were callous. We find heartless people in every walk of life; the military is neither more nor less burdened than banking. Some were lacking in moral fibre, technical ability or flexibility. All were sent home at the drop of a hat; there was no lack of up-and-coming senior officers to promote as substitutes for these ‘limoges’.

Soldiers’ letters show respect and admiration, if not affection, for their senior officers. Public opinion at home was no less supportive: strange, when we remember that almost every family had lost a relative. Ordinary people realised that the war had to be won. They knew that the generals were struggling with the most fearsome military machine in history. They knew that we had to attack while the enemy only had to repel our onslaughts. They realised, as our generals did, that we faced circumstances for which there was no precedent.

Some generals stood out for their genius: Maxse, Currie, Monash. Most were doing the best they could with barely-trained troops in novel circumstances: they had been trained themselves for manoeuvre battles. The static siege-warfare of the trenches was a new and insoluble problem.

The German generals had a somewhat easier task. They commanded a professional reserve army: millions of capable soldiers. They could also depend on the strange idea, shared by those millions, that Germany had the right, and the duty, to invade its neighbours. Hence the allies’ need to overcome trench systems ten metres deep with three, four or five lines of defence.

The idea that our generals were remote, and therefore cruel, is based on a simple misunderstanding. The army’s rules – established in the aftermath of the American Civil War and the Boer War – stated that a general could not fulfil his role unless he was detached from the battlefront.

Without radio, dependent on messengers and carrier-pigeons for their information, these men were obliged to do the best they could, with whatever resources they possessed, in the face of problems for which neither their experience nor their training had prepared them.

The Germans learnt from our battlefield disappointments; hence March 1918. What is often overlooked is that we also learnt from our failures: hence our headlong defeat of the German army and the armistice of November.









Komentáře

Aktuálně.cz má zájem poskytovat prostor jen korektně a slušně vedené debatě. Tím, že zde publikujete svůj příspěvek, se zároveň zavazujete dodržovat Kodex diskutujících. V opačném případě se vystavujete riziku, že příspěvek administrátor odstraní z diskuse na Aktuálně.cz. Při opakovaném porušení kodexu Vám administrátor může zablokovat možnost přispívat do diskusí na Aktuálně.cz. Přejeme Vám zajímavou a inspirativní výměnu názorů. Redakce Aktuálně.cz.

Blogeři abecedně

A Almer Tomáš · Atapana Mnislav Zelený B Babka Michael · Balabán Miloš · Bartoš Ivan · Bartošová Ela · Bečková Kateřina · Bělobrádek Pavel · Benda Jan · Beránek Jan · Berwid-Buquoy Jan · Bielinová Petra · Bína Jiří · Bízková Rut · Blaha Stanislav · Bobek Miroslav · Boučková Tereza · Brenna Yngvar · Bureš Radim C Cerman Ivo Č Černoušek Štěpán · Čipera Erik · Čtenářův blog D David Jiří · Dienstbier Jiří · Dolejš Jiří · Drobek Aleš · Dudák Vladislav · Duka Dominik · Duong Nguyen Thi Thuy · Dvořáková Vladimíra F Fábri Aurel · Fafejtová Klára · Farský Jan · Fendrych Martin · Feri Dominik · Fiala Petr · Fischer Pavel G Gálik Stanislav · Gazdík Petr · Glanc Tomáš H Hamáček Jan · Hampl Václav · Hamplová Jana · Hasenkopf Pavel · Hastík František · Havel Petr · Heger Leoš · Heller Šimon · Herman Daniel · Hilšer Marek · Hlaváček Petr · Hlubučková Andrea · Hnízdil Jan · Hokovský Radko · Holomek Karel · Honzák Radkin · Horký Petr · Hořejš Nikola · Hořejší Václav · Hradilková Jana · Hrbková Lenka · Hrstka Filip · Hubinger Václav · Hudeček Tomáš · Hülle Tomáš · Hvížďala Karel CH Chlupáček Ondřej · Chmelař Aleš · Chromý Heřman · Chýla Jiří J Janeček Karel · Janeček Vít · Janečková Tereza · Janyška Petr · Jarolímek Martin · Jašurek Miroslav · Jourová Věra · Just Jiří · Just Vladimír K Kania Ondřej · Karfík Filip · Kislingerová Eva · Klan Petr · Klepárník  Vít · Klíma Vít · Klimeš David · Kohoutová Růžena · Kolínská Petra · Komárek Michal · Kopecký Pavel · Kopeček Lubomír · Kostkan Tomáš · Kostlán František · Kotišová Miluš · Koudelka Zdeněk · Kozák Kryštof · Krafl Martin · Králíková Eva · Krása Václav · Kraus Ivan · Krištof Roman · Kroppová Alexandra · Kroupová Johana · Křeček Stanislav · Kubr Milan · Kučera Josef · Kučera Vladimír · Kuchař Jaroslav · Kuras Benjamin · Kutílek Petr · Kužílek Oldřich · Kyselý Ondřej L Lalák Adam · Laně Tomáš · Líbal Vladimír · Linhart Zbyněk · Lipavský Jan · Lipold Jan · Lomová Olga M Mahdalová Eva · Marksová-Tominová Michaela · Marvanová Hana · Mašát Martin · Metelka Ladislav · Mihovičová Jana · Michálek Libor · Miller Robert · Minařík Petr · Müller Zdeněk · Münich Daniel N Nacher Patrik · Navrátil Marek · Němec Václav · Novotný Martin O Očko Petr · Oláh Michal · Ondráčková Radka · Outlý Jan P Pačes Václav · Palik Michal · Paroubek Jiří · Paroubková Petra · Passerin Johana · Payne Jan · Payne Petr Pazdera · Pehe Jiří · Pelda Zdeněk · Penc Stanislav · Petrák Milán · Pikora Vladimír · Pilip Ivan · Pixová Michaela · Pohled zblízka · Potměšilová Hana · Pražskej blog · Prouza Tomáš · Přibyl Stanislav R Rabas Přemysl · Rajmon David · Rath David · Redakce Aktuálně.cz  · Richterová Olga · Ripka Štěpán · Robejšek Petr · Rychlík Jan Ř Říha Miloš · Řízek Tomáš S Sedlák Martin · Seitlová Jitka · Schwarzenberg Karel · Skořepa Michal · Skuhrovec Jiří · Sládek Jan · Sláma Bohumil · Slavíček Jan · Slimáková Margit · Sobotka Bohuslav · Sobotka Daniel · Sokačová Linda · Soukup Ondřej · Sportbar · Stanoev Martin · Stehlík Michal · Stehlíková Džamila · Stejskal Libor · Stránský Martin Jan · Svárovský Martin · Svoboda Cyril · Svoboda Jiří · Svoboda Pavel · Syrovátka Jonáš Š Šefrnová Tereza · Šilerová Jana · Šimáček Martin · Šimková Karolína · Škop Michal · Šlechtová Karla · Šmíd Milan · Šoltés Michal · Špok Dalibor · Štádler Petr · Šteffl Ondřej · Štěch Milan · Štern Ivan · Štern Jan · Štrobl Daniel · Šumbera Filip · Švejnar Jan T Telička Pavel · Tolasz Radim · Tománek Jan · Tomčiak Boris · Tomský Alexander · Tožička Tomáš · Trantina Pavel · Turek Jan · Tvrdoň Jan U Uhl Petr · Urban Jan V Vaculík Jan · Vácha Marek · Valdrová Jana · Vendlová Veronika · Veselý Martin · Vhrsti · Vileta Petr · Vlach Robert · Vodrážka Mirek · Vojtěch Adam · Výborný Marek W Wagenknecht Lukáš · Wheeler Adrian · Wichterle Kamil · Witassek Libor · Wollner Marek Z Zahumenský David · Zaorálek Lubomír · Závodský Ondřej · Zelený Milan · Zeman Václav · Zlatuška Jiří · Znoj Milan Ž Žák Miroslav · Žák Václav · Žantovský Michael Ostatní Dlouhodobě neaktivní blogy